Il modem è un dispositivo che converte i segnali prodotti da un computer dalla forma digitale a quella analogica, e viceversa, per permettere la trasmissione di segnali digitali utilizzando linee progettate per la conduzione di segnali analogici. I segnali digitali sono costituiti da combinazioni di cifre binarie (0 e 1), mentre i segnali analogici sono costituiti da corrente alternata, modulata in ampiezza o in fase, che variano entro un intervallo di valori prefissato.

PRINCIPIO DI FUNZIONAMENTO
I modem vengono generalmente usati per permettere la comunicazione tra computer diversi, collegati in rete tramite le linee telefoniche. Il modem connesso al computer trasmittente converte i segnali digitali in segnali analogici; (modulazione) una volta giunto a destinazione, il segnale analogico viene riconvertito nel segnale digitale originale (demodulazione), in modo che possa essere elaborato dal computer ricevente.
Il nome "modem" deriva dalle lettere iniziali delle due parole che esprimono le due funzioni fondamentali di questo apparecchio:
modulazione e demodulazione.
Per convertire un segnale digitale in forma analogica, il modem genera un'onda portante, modulata in conformità con il segnale digitale. Il tipo di modulazione adottato dipende dal particolare programma applicativo di gestione del sistema e dalla velocità del modem. Molti modem ad alta velocità, ad esempio, usano una combinazione di modulazione d'ampiezza (varia l'ampiezza della portante in base alle caratteristiche dell'onda modulante) e di modulazione di fase (varia la fase della portante in base alle caratteristiche dell'onda modulante).

Mentre i primi modem erano voluminosi e potevano trasmettere dati a una velocità di soli 100 bit al secondo, i modem moderni sono schede da inserire nel corpo del personal computer, che raggiungono una velocità di trasmissione di 56 kilobit (56.000 bit) al secondo. Esistono inoltre modem più sofisticati, detti modem/fax, che permettono a un PC di comunicare direttamente con un fax, ovvero di spedire e ricevere messaggi via fax.